Entrevista a Connie Hu: Fundadora de ArcBotics


Connie Hu, directora ejecutiva y cofundadora de ArcBoticstiene una amplia gama de conocimientos. Desde el estudio de la antropología cultural hasta la creación de prototipos de productos de hardware, el viaje de Connie resume la agilidad y la perspicacia necesarias para convertirse en un emprendedor de impacto exitoso. Aquí comparte parte de su experiencia en la obtención de fondos para los robots educativos que ArcBotics ahora suministra a más de 1000 instituciones educativas.

¿Podría hablarnos primero un poco sobre ArcBotics, sus principales objetivos y su propuesta de valor en el sector de la educación?
Nuestra misión en ArcBotics es hacer que el aprendizaje de la robótica sea fácil, accesible y de código abierto. Creemos que todos deberían poder aprender robótica, sin importar su experiencia o nivel actual de conocimiento técnico. Solo al comprender la robótica, la programación y la electrónica podemos realmente controlar nuestro propio futuro y no tener miedo. Estos temas no son mágicos, cualquiera puede aprenderlos, paso a paso.
Para lograr nuestra misión, hemos creado dos plataformas de robots populares llamadas Sparki y Hexy desde nuestro lanzamiento en 2012. Tenemos robots diseñados para principiantes completos sin conocimientos previos de robótica, programación o electrónica, ya sea que el estudiante tenga 9 o 69 años. Ofrecemos Múltiples entornos de programación para que los principiantes completos puedan comenzar con la programación de bloques para aprender la lógica básica de la programación y comprender cómo interactúa un robot con su entorno. Luego, cuando se sientan cómodos, pueden pasar a la programación Arduino (C/C++). Una de las principales barreras para aprender robótica es que los tutoriales son confusos, inexistentes o demasiado avanzados para que solo otros ingenieros técnicos puedan entender el producto. Para abordar este problema, ofrecemos guías completas, lecciones, un foro global en línea donde los usuarios pueden publicar proyectos y soporte por correo electrónico y chat de nuestro equipo en California. También creemos que los productos son mejores cuando una comunidad global puede acceder a ellos y trabajar en ellos, razón por la cual todos nuestros productos son hardware y software de código abierto. Y por último, el precio. Creamos Hexy como una alternativa de $ 250 a otro hexápodo que se vende al por menor a $ 800, y Sparki como una alternativa a otro robot educativo a partir de $ 350. A diferencia de otras plataformas de robots, incluimos todos los accesorios en el kit para que los clientes no tengan que comprar costosos paquetes de expansión y ofrecemos acceso de por vida a todas nuestras lecciones de forma gratuita. Y estamos constantemente invirtiendo en nuevas lecciones para los productos escritos por educadores profesionales.

Sin obtener capital de riesgo, ArcBotics ha escalado con éxito su intervención para llevar sus productos a más de 1000 escuelas en todo el mundo. ¿Cómo lo hiciste?

Crecimos a través de dos formas clave: el boca a boca y las relaciones minoristas. Lanzamos una campaña de Kickstarter para cada uno de nuestros robots, Hexy recaudó $168 000 USD de 860 patrocinadores y Sparki recaudó $188 000 de 1620 patrocinadores. Nuestros primeros patrocinadores de Kickstarter fueron el comienzo de una comunidad global de base para cada producto. Debe crear un producto fantástico que refleje exactamente lo que su cliente necesita para que crezca el boca a boca. Mi cofundador Joe y yo entendimos intuitivamente nuestro espacio, porque ambos habíamos sido maestros antes, y yo era consultor de estrategia para clientes educativos nacionales antes de ArcBotics. Entendimos que, a diferencia de otras plataformas de edtech en nuestro espacio, no puede pedirles a los maestros que paguen cosas como suscripciones mensuales, paquetes de expansión costosos o una serie de libros de lecciones. Eso simplemente no funciona, tanto a nivel de misión personal como a nivel logístico. Sin embargo, le sorprendería la cantidad de personas dentro y fuera de nuestro espacio que no entendieron nuestro modelo de negocio y pensaron que deberíamos tratar de vender más a nuestros clientes en cualquier oportunidad que tuviéramos. Con respecto a las asociaciones minoristas, establecimos varias relaciones clave después de nuestra campaña, lo que ayudó con el flujo de efectivo a corto plazo y nos permitió cruzar el “puente de la muerte” para las nuevas empresas de hardware donde gastas todos tus dólares de crowdfunding en tu primera producción y luego no puedes permitirse comprar el segundo. Con respecto a los minoristas, diría que está bien abandonar algunas negociaciones si los términos no son favorables. Deliberadamente comenzamos a trabajar solo con minoristas en el espacio maker/DIY que eran socios fantásticos y entendían nuestra misión. A medida que nuestra empresa maduró y pudo asumir mayores riesgos, comenzamos a trabajar con grandes minoristas más tradicionales. Demasiadas nuevas empresas se apresuran a firmar contratos prestigiosos que las llevan a la bancarrota poco después porque no estudiaron los términos. Hoy tenemos más de 20 minoristas globales como Barnes & Noble, Adafruit, RobotShop y Micro Center.

ArcBotics ha completado varias campañas exitosas de crowdfunding. ¿Podría compartir alguna estrategia exitosa que haya utilizado y alguna sugerencia para otros emprendedores sociales que estén considerando lanzar una campaña de crowdfunding?


Además de tener un video y una campaña fantásticos, desea crear una lista enorme de usuarios pioneros antes del lanzamiento para ayudar a generar un impulso inicial para su campaña. Tan pronto como pueda, coloque una página de destino para que las personas puedan unirse a su lista de correo. Puede usar esta página de destino para crear campañas de marketing como Facebook o retargeting, incluso antes del lanzamiento de crowdfunding.
En la campaña en sí, puede establecer niveles de recompensa separados por precio, como tener un nivel solo para amigos y familiares, un nivel de primeros usuarios y luego el nivel regular. Luego programe el envío de correos electrónicos para que sus amigos y familiares reciban una notificación en la primera hora cuando se lance la campaña, luego el Early Adopter va a la hora siguiente, etc. De esta manera, sus primeros usuarios estarán más incentivados para respaldarlo desde el principio, y usted tiene impulso para apuntar a la prensa.
Antes de lanzar, especialmente si está haciendo un producto físico, debe saber exactamente cómo será su cadena de suministro, cuánto es su COGS, cómo enviará el producto y cómo fijar el precio para el envío nacional e internacional. ¿Sabe quiénes son sus proveedores para todos sus componentes? ¿Tiene proveedores de respaldo en caso de que su campaña supere ampliamente sus expectativas y su primer proveedor esté al máximo de su capacidad? ¿Sabe cuál será el precio de venta final de su producto? ¿Sabes cuánto deberías cobrar por el envío por país? En esta época de Amazon, creemos que enviar algo es fácil y económico. Confía en mí cuando digo que es más difícil de lo que parece cuando no eres Amazon y tienes que construir tu infraestructura desde cero.

¿Cómo han evolucionado los desafíos de obtener financiamiento a medida que su empresa ha crecido? ¿Qué consejo tiene para los emprendedores sociales en etapa inicial que intentan encontrar las oportunidades de financiación adecuadas para crecer?


Nuestro problema en los primeros días era quedarnos en stock. Vendíamos constantemente nuestro inventario entrante incluso antes de que llegara a nuestro almacén. Un buen problema para tener, pero sigue siendo un problema para el crecimiento. Tomó una intensa planificación minuciosa, así como aprender sobre todas las formas alternativas de crédito que existen además de VC.
Existe un fuerte sesgo en el mundo de las startups de pensar que la única forma de financiar su startup es a través de VC. Pero existe todo un ecosistema de otras formas de crédito que los empresarios deberían explorar, el ecosistema que las pequeñas y medianas empresas han estado utilizando durante décadas. Por ejemplo, un banco con el que interactuamos tenía un programa especial para nuevas empresas en el que solo miraban los puntajes de crédito personales de los fundadores y no necesitaban activos para establecer una línea de crédito. Otras formas de crédito son los préstamos entre pares más nuevos, como Lending Club, o el crédito de Amazon para vendedores de Logística de Amazon con historial. Hagas lo que hagas, administra bien cada dólar que tienes. Vuelva a invertirlo en su producto, no en cosas que en realidad no lograrán sus objetivos (más sobre eso a continuación).
No se deje atrapar por cosas llamativas de inicio solo porque ve a otras personas haciéndolo o parece prestigioso, cosas como una oficina lujosa solo para impresionar a personas al azar. Cuatro años y medio es mucho tiempo en el mundo de las empresas emergentes, y ya hemos visto empresas emergentes subir y bajar en nuestro espacio porque priorizaron sus dólares de manera incorrecta.

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